Idrettsgallaen: Zucca mest glemt

Mats Zuccarello (27) ville – suverent og elegant – vunnet Idrettsgallaens pris for «Den mest glemte», hvis den hadde stått på programmet under NRK og Olympiatoppens hyllest-fest.
Det er vanskelig å si hvor vanskelig det er å bli verdens beste ishockeyspiller.
Mats Zuccarello er ikke det. Men han er én av verdens beste, og – ikke minst – aller mest underholdende ishockeyspillere.NHL: New York Rangers at Anaheim Ducks

En artist av ypperste klasse, i verdens uten tvil beste ishockey-liga, NHL (bildet t.h: Zuccarello blir gratulert av Rangers-toppscorer Rick Nash etter å ha scoret 3-1 målet mot Anaheim Ducks torsdag).
Han spiller for NHLs beste lag akkurat nå. New York Rangers har vunnet 12 av 13 kamper siden 8. desember. Natt til torsdag slo Zuccarellos Manhattan-lag et av NHLs – tradisjonelt sett – 30 beste klubber, Anaheim Ducks, 4-1 på bortebane.

Zuccarello scoret det viktige 3-1 målet (en perle i nettaket).

Fredag morgen norsk tid, i Los Angeles, vant Zucca & co 4-3 over Los Angeles Kings.
For et halvt år siden tapte Rangers NHL-sluttspillets finale om det gedigne trofeet Stanley Cup for Los Angeles Kings med 1-4 i kamper i best av syv kamper serien.

Mats Zuccarello var en av finaleseriens beste spillere.

Forrige sesong toppet han Rangers interne målpoengliga etter grunnserien, denne sesongen har nummer 36 scoret syv mål og lagt 14 målgivende pasninger på 36 grunnseriekamper (godt over et halvt målpoeng i snitt per kamp): 5. plass på Rangers målpoengliste.Kyle Clifford, Mats Zuccarello

(Bildet til høyre fra kampen mpot Los Angeles Kings i natt)
OK – ishockey er ikke den største profesjonelle sporten i USA, med 316 millioner innbyggere.
Den kommer på 4. plass, bak amerikansk fotball, baseball og basketball. Og ishockey er en vintersport. Lasse Kjus mener at vintersportene, fordi de er for små, ikke kan komme i betraktning med hensyn til VGs spørsmål og reportasje fredag: «I hvilken idrett er det vanskeligst å bli best i verden?»
Men – hvor mange nordmenn har spilt amerikansk fotball, baseball og basketball i USA, på høyeste nivå? Knut Rockne (født 1888, trenerlegende amerikansk fotball) og Jan Stenerud (legende-kicker NFL 1960 og 70-tallet), Torgeir Bryn (10 minutter for Los Angeles Clippers i NBA for 25 år siden).

Håvard Rugland (30) fikk prøvespille som kicker for Detroit Lions og et par andre klubber, men slo seg aldri inn i NFL.

Mats Zuccarello er eneste norske spiller i NHL nå. Sesonglønnen  hans er 25 millioner.
Konkurransen er tøff, og bred.

NHL domineres av spillere fra Canada, der ishockey er nasjonalsport, USA, Russland, Sverige, Finland, Tsjekkia, Slovakia, mens Tyskland, Sveits, Danmark, Østerrike og Frankrike har flere spillere enn Norge. Henrik Lundqvist

(Bildet: sammen med lagkamerat Henrik Lundqvist, NHLs best betalte – og kanskje beste – keeper).
Antall registrerte spillere i Canada, Russland, USA, Sverige og Finland: 721 000 (32 710 dommere), 84 270, 519 417, 56 839, 73 682.
Norge: 6 629 spillere (270 dommere).
Antall ishaller ishaller kunne vært tatt med for å si mer om Mats Zuccarellos prestasjon (Canada 2631, Norge 45).
Ytterligere seks nordmenn har vært gode nok til å spille i verdens beste liga: Bjørn Skaare (1 kamp), Anders Myrvold (33 kamper), Jonas Holøs (39), Patrick Thoresen (120), Ole-Kristian Tollefsen (163) og Espen «Shampo» Knutsen (207, bildet: Vålerenga-trener Knutsen).szb276f7
Mats Zuccarello er den desidert mest suksessrike. Han har gjort flest målpoeng: 37 mål/77 målgivende pasninger på 180 grunnseriekamper, pluss seks mål og 14 målgivende pasninger på 38 sluttspillkamper.

Han er eneste nordmann som har spilt i Stanley Cup-finalen.
Shampo – nummer to – gjorde totalt 111 målpoeng på 207 kamper (aldri sluttspill for daværende Anaheim Mighty Ducks eller Columbus Blue Jackets).

Mats Zuccarello er i en klasse for seg. Ingen er i nærheten av å matche ham i den – Zucca-klassen.
Under Sotsji-OL i fjor forsøkte jeg å rangere Norges beste spillere gjennom tidene. Avdøde Bjørn «Botta» Skaare (bildet) burde etter manges mening toppe en slik liste. Jeg plasserte ham i en slags egen kategori – «uplassert» – nærmest utenfor konkurranse.skaare-01-jpg198311--634
Fordi han liksom drev med noe annet; en entertainer som holdt på med noe som ingen andre – på den tiden – var i nærheten av å kunne matche (i norsk sammenheng).

Under tvil plasserte jeg Mats Zuccarello på topp, foran Espen Shampo Knutsen. En Stanley Cup-finale senere – og en halv 2014/15-sesong senere – er det ingen tvil: Mats Zuccarello er i en klasse for seg.
Ikke bare som ishockeyspiller, men også som lagsidrettsutøver – i Norge.
Ja, ja – Martin Ødegaard og Nora Mørk i all ære, men Mats Zuccarello spiller for øyeblikket for verdens beste ishockeylag. Han er nominert i klassen Årets lagspiller – som han vant i fjor etter et langt, langt svakere år (2013) enn denne gangen (2014) – og folkeavstemningen Årets navn foran Idrettsgallaen på Hamar lørdag kveld.

Han vinner den første med klar margin (i konkurranse med fotballandslagets Caroline Graham Hansen og håndballandslagets Linn-Kristin Riegelhuth Koren).

Han ble stemt frem som vinner av folk flest etter at VG hadde plassert ham på 5. plass på sin såkalte 100 liste 2014.
Han var Idrettsgalla-nominert i klassen Årets navn – juryens kandidater som folket stemmer på – for ett år siden. Det er han denne gangen også. Zuccarello vant ikke da, han bør strengt tatt gjøre det i år.

Hva er større enn å være stor i Madison Square Garden (bildet) ved Broadway?489626405-jpgnew-yor-722
For øvrig burde han selvsagt vært nominert i klassen Årets mannlige utøver, den mest attraktive klassen og mest prestisjefylte prisen, sammen med Ole Einar Bjørndalen (skiskyting), Jørgen Graabak (kombinert), Kjetil Jansrud (alpint), Ståle Sandbech (snowboard) og Emil Hegle Svendsen (skiskyting) – og gått av med seieren.

Som lagidrettsutøver er det imidlertid åpenbart vanskelig – så å si umulig – å nå opp i konkurranse med individuelle utøvere i tradisjonsrike norske vinteridrettsgrener (slopstylesnowboarder Sandbech virker å være en slags listefyll med sitt OL-sølv).

En bildetekst i VG etter Rangers’ vending fra 0-2 til seier 4-3 over Los Angeles Kings natt til fredag – foran tilskuere 18 230 ved foten av Hollywood:

«POENG-HISSIG: Mats Zuccarello har vært involvert i mange av New York Rangers’ scoringer i det siste. Mot Los Angeles Kings var han mer anonym.»

Altså: Ingen mål eller målgivende pasninger=anonym i det beste laget i verdens beste ishockey-liga.